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Foire aux questions

La maladie

Qu’est-ce que la rage?

La rage est une maladie contagieuse et mortelle, causée par un virus. Elle peut affecter tous les mammifères, c’est-à-dire les animaux sauvages, les animaux domestiques et les humains. Puisque les oiseaux, les reptiles et les amphibiens ne sont pas des mammifères, ils ne peuvent donc pas avoir la rage. Le virus se trouve dans la salive, dans le liquide intracérébral et dans les tissus nerveux d’un mammifère infecté. Le virus ne traverse pas la peau saine. Il peut être transmis par une morsure, une griffure ou lors d’une exposition des muqueuses (yeux, bouche, cavité nasale) ou d’une plaie à la salive ou à un autre matériel infectieux de l’animal infecté. Une fois transmis à travers une plaie, le virus voyage ensuite jusqu’au cerveau par les nerfs. À ce stade, l’animal ou la personne infectée développe des symptômes qui sont irréversibles et qui ne se soignent pas. À partir du moment où les symptômes apparaissent chez l’humain, la mort est inévitable.

En quoi la rage du raton laveur est-elle différente de la rage « ordinaire »?

Il n’y a pas de virus de la rage « ordinaire ». En fait, il y a un seul virus de la rage en Amérique et il a toujours la même virulence. Il se retrouve toujours dans la salive, le liquide intracérébral et les tissus du système nerveux central de l’animal enragé. Il donne également toujours une infection du cerveau : une encéphalite, avec les mêmes manifestations de la maladie. Chez l’animal, le virus de la rage a développé des différences génétiques mineures qui permettent d’identifier son association à une espèce animale particulière dite réservoir. C’est ce qu’on appelle un variant. Le type de variant en cause est déterminé par des analyses de laboratoire spécialisées.

À quelles espèces animales le virus de la rage est-il associé au Québec?

Trois variants de la rage sont présents au Québec : le variant du renard arctique (dans le nord du Québec et qui peut toucher aussi les renards roux), le variant du raton laveur (qui atteint surtout les ratons laveurs et les moufettes rayées au sud du Québec) et celui de la chauve-souris. Tous ces variants sont dangereux. Toutefois, le variant qui cause le plus de décès chez les humains en Amérique du Nord dans les dernières décennies est celui de la chauve-souris.

Est-ce que la rage peut être guérie?

Non. La rage est une maladie mortelle qui peut être prévenue, mais qui ne peut pas être guérie. À partir du moment où les symptômes de la maladie apparaissent, généralement de 6 à 12 semaines après la morsure, il n’y a aucun traitement possible. C’est pourquoi il est important de consulter un professionnel de la santé rapidement lorsque l’on a été mordu par un animal domestique ou sauvage, ou que l’on a été en contact avec la salive d’un animal inconnu. Heureusement, une série de vaccins peut prévenir la maladie à condition d’être administrée rapidement après l’exposition.

De quelle façon attrape-t-on la rage?

Généralement, les gens attrapent la rage à la suite d’une morsure par un animal enragé. Il est aussi possible, quoique rare, qu’une personne contracte la maladie si la salive de cet animal enragé entre en contact avec une muqueuse (yeux, bouche, cavité nasale) ou une plaie existante ou lors d’un contact avec le liquide intracérébral et les tissus nerveux (cerveau et moelle épinière), par exemple lors du dépeçage d’un animal.

Devrais-je craindre de contracter la rage si j'ai été en contact avec de l'urine ou des selles d’animaux potentiellement rabiques?

Le contact avec de l'urine, des selles ou du sang d'animaux enragés n'est généralement pas considéré comme un risque élevé de transmission du virus. Il est tout de même fortement recommandé de consulter un médecin ou de contacter Info-Santé au 8-1-1 en cas d’exposition à ces substances, car elles peuvent transmettre d'autres maladies et parasites.

La rage est-elle une maladie répandue?

Oui. Il s’agit d’une maladie qui est répandue à l’échelle mondiale. Plus de 50 000 personnes meurent chaque année de la rage partout dans le monde, surtout en Asie, en Afrique et en Inde. La rage transmise par les chiens cause la majorité des cas humains. La souche canine n’est plus présente au Canada et aux États-Unis depuis plusieurs années.

Quels sont les symptômes chez les humains?

Les symptômes et signes du virus de la rage peuvent être les suivants : fièvre, frissons, malaises, fatigue, insomnie, anorexie, maux de tête, anxiété, irritabilité, qui peuvent apparaître jusqu’à 10 jours avant le début des symptômes neurologiques. De 30 % à 70 % des patients éprouvent de la douleur, des paresthésies ou du prurit à l’endroit ou près de l’endroit de la morsure. De la faiblesse ou des tremblements peuvent aussi être ressentis dans le membre qui a été mordu. Par la suite, d’autres symptômes peuvent apparaître comme des spasmes musculaires et de la difficulté à respirer. Une fois que la paralysie s’installe, un arrêt cardiaque ou respiratoire entraînera ensuite la mort. La maladie est incurable une fois que les symptômes sont apparus.

Lorsque les symptômes apparaissent, la maladie est fatale. Si vous pensez que vous avez été en contact avec le virus de la rage par l’entremise d’un animal sauvage ou domestique, vous devez communiquer rapidement avec Info-Santé en composant le 8-1-1. Lors d’une morsure ou d’une égratignure, il faut laver immédiatement et rigoureusement le site de morsure avec de l’eau courante et du savon pendant au moins 10 minutes.

Combien de temps après avoir été infecté un humain présentera-t-il les symptômes de la rage?

La période d’incubation, soit le délai entre l’exposition au virus et l’apparition des signes de la maladie, peut varier de deux semaines à plusieurs mois, voire même un an. Généralement, chez l’humain, la période d’incubation varie de 20 à 90 jours. Elle dépend de nombreux facteurs, dont l’emplacement du site de la morsure et sa gravité. En principe, l’incubation est plus courte chez les enfants et plus la morsure est rapprochée de la tête, plus l’incubation sera courte.

Quels sont les symptômes de la rage chez les animaux?

La rage peut se manifester sous deux formes : la rage dite « muette » ou celle dite « furieuse ». Dans le cas de la rage muette, l'animal peut devenir déprimé ou amorphe et se retirer dans des endroits isolés. S’il s’agit d’un animal sauvage, il peut également cesser d’avoir peur des humains. Un animal habituellement nocturne peut également devenir actif le jour. Une paralysie partielle des membres postérieurs ou complète peut aussi être observée.

Dans le cas de la rage furieuse, les animaux peuvent se montrer extrêmement excités et agressifs. Ces animaux peuvent parfois se mordre les pattes, attaquer des objets inanimés, d'autres animaux ou des humains. Les périodes d'agressivité peuvent alterner avec des périodes de dépression. Un animal atteint de la rage présente souvent un changement de comportement ou une paralysie progressive.

Combien de temps après avoir été infecté un animal présentera-t-il les symptômes de la rage?

La période d’incubation, soit le délai entre l’exposition au virus et l’apparition des signes de la maladie, est mal connue chez la plupart des animaux. Elle dépend de nombreux facteurs, dont l’espèce de l’animal mordu, l’emplacement et la gravité de la morsure, l’espèce qui a été mordue, ainsi que le variant du virus de la rage.

Est-ce qu’un animal ne présentant aucun symptôme de la rage peut transmettre le virus?

Oui. Le virus de la rage peut se trouver dans la salive de l’animal pendant plusieurs jours avant qu’apparaissent des signes cliniques évidents de la maladie. Par exemple, pour les chiens, les chats et les furets, la période de contagion avant le début de la maladie est généralement de 10 jours. Les animaux dont la salive contient le virus ne tarderont pas à en présenter les symptômes et à en mourir en quelques jours.

Combien de temps le virus de la rage peut-il rester vivant hors de l’organisme et dans des carcasses d’animaux?

Il faut toujours présumer qu'un animal mort peut encore contenir le virus et ne jamais manipuler un animal mort.

La survie du virus de la rage dépend de la durée de son exposition à l’air libre et des conditions climatiques. Il est rapidement détruit par la chaleur, la sécheresse et les rayons du soleil.

 



 

 

 

 

 

 

 

 


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